Большинство лекарственных веществ взаимодействует с рецепторами, расположенными на клеточной мембране. Эти рецепторы представляют собой белки, сопряженные с ферментами (аденилатциклазой, гуанилатциклазой, протеинкиназой С или тирозинкиназой), которые определяют внутриклеточный уровень вторичных передатчиков. Стимуляция рецептора приводит к активации и высвобождению вторичных передатчиков, которые запускают каскад реакций в клетке, завершающийся специфической клеточной реакцией (например, сокращением гладкой мышцы, увеличением частоты сердцебиений, изменением запасов энергии и тд).